Historical Institutionalism and the Politics of Intellectual Property

AuthorBlayne Haggart
Historical Institutionalism and the Politics
of Intellectual Property1
 
 : All intellectual property law is political and cannot be
understood outside of the political forces that shape it. Understanding the
power relations of IP — who makes the rules, how they do so, and who wins
and loses — is essential to our understanding of what IP is, how it is perpetu-
ated, and even if it is necessary. Treating IP as politically and historically
contingent also allows academics and policy-makers to avoid considering
IP law only in terms of itself. This chapter outlines how a specic theoretical
approach — historical institutionalism — can contribute to our understand-
ing of IP’s development and potential future changes, both topics of interest
to IP scholars across all disciplines. Historical institutionalism focuses on
the changes over time in the relationship among the ideas underpinning IP,
the actors involved in policy-making, and the institutions structuring their
interactions. Its concept of path dependence suggests why a socially sub-
optimal policy like IP has persisted in the face of criticisms regarding its util-
ity. Applying it to the history of Canadian copyright policy, this chapter also
demonstrates how historical institutionalism can allow researchers to ana-
lyze systematically IP policy outcomes, and to evaluate situations in which
change is likely or possible.
1 Thanks to all the participants at the IP Scholars Workshop and two anonymous review-
ers for their helpful comments.
166 •  
: Toute législation en propriété intellectuelle est politique et
ne peut être comprise sans l’étude des forces politiques qui la forgent. Com-
prendre les relations de pouvoir de la propriété intellectuelle qui établit
les règles, comment les établit-il, qui gagne et qui perd est essentiel an
de la connaître, de savoir comment elle se perpétue, et si elle est néces-
saire. Analyser la propriété intellectuelle d’un angle historique et politique
permet aussi aux universitaires et aux responsables politiques de ne pas
seulement examiner le droit de la propriété intellectuelle en lui-même. Ce
chapitre décrit comment une approche théorique spécique — l’institution-
nalisme historique — peut contribuer à notre compréhension du développe-
ment de la propriété intellectuelle et de ses changements potentiels futurs,
tous deux sujets d’intérêt pour les spécialistes de la propriété intellectuelle
de tous les domaines. L’institutionnalisme historique se concentre sur les
changements qui s’opèrent au l du temps, dans les rapports entre les idées
à la base de la propriété intellectuelle, les acteurs impliqués dans les prises
de décision, et les institutions structurant leur interaction. Le concept de
« dépendance au chemin emprunté » « path dependence » peut expliquer
pourquoi une politique sociale sub-optimale comme celle de la propriété
intellectuelle s’est tout de même perpétuée malgré les critiques sur son uti-
lité. L’appliquant à l’histoire de la politique canadienne sur le droit d’auteur,
ce chapitre démontre aussi comment l’institutionnalisme historique peut
aider les chercheurs à analyser de façon systématique les conséquences
des politiques sur la propriété intellectuelle, et à évaluer les situations où le
changement est souhaitable ou possible.
January and February 2012 oered indisputable proof that intellectual prop-
erty is inherently political. On 11 February 2012, tens of thousands of Euro-
peans took to the streets to protest the Anti-Counterfeiting Trade Agreement,2
a US-led agreement designed to strengthen intellectual property rights
that critics said would erode citizens’ privacy rights and impede access to
2 Anti-Counterfeiting Trade Agreemen, 1 May 2011 (signed by Australia, Canada, the Euro-
pean Union, Japan, the Republic of Korea, Mexico, Morocco, New Zealand, Singapore,
Switzerland, and United States) [ACTA], online: Oce of the United States Trade Rep-
resentative www.ustr.gov/acta; Wikipedia, “INT: Teilnehmerzahlen” (25 February 2012),
online: Wikipedia http://wiki.stoppacta-protest.info/INT:Teilnehmerzahlen (concerning
the number of protesters).

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